Wat kinderen begrijpen van dood zijn, hangt af van hun leeftijd en verstandelijke vermogens. Het kan globaal ingedeeld worden in verschillende fasen maar de leeftijdsgrens ligt natuurlijk niet absoluut vast.

Baby’s en peuters (tot 3 jaar)
Kinderen tot 3 jaar hebben geen besef van de dood. Kinderen kennen geen onderscheid tussen levende en niet-levende dingen. Ze weten wel wat verlies is en zijn daar bang voor. Op 2- en 3-jarige leeftijd gaan kinderen vaak spelenderwijs om met rouw door bijvoorbeeld de begrafenis na te spelen met poppen in een schoenendoos.

Kleuters (3 tot 6 jaar)
Kleuters kennen het verschil tussen leven en dood, maar weten niet wat het precies inhoudt. Ook zien ze de dood als iets tijdelijks, als een soort slaap, en denken dat leven en dood elkaar afwisselen. Ze voelen nog geen angst voor de dood. Ze zijn geïnteresseerd in de lichamelijke en biologische kanten van de dood: kan mama het ook horen als ik wat zeg?

Kinderen van 6 tot 9 jaar
Langzamerhand komt bij kinderen van 6 tot 9 het besef dat de dood definitief is. Ze begrijpen nog niet helemaal dat de dood iedereen overkomt. Kinderen kunnen bang worden, doordat ze beseffen dat mensen die ze liefhebben, kunnen overlijden. Ze zijn geïnteresseerd in de uiterlijkheden die bij een overlijden horen, bijvoorbeeld de kist en de begrafenis. Ze zijn nieuwsgierig wat er na de dood gebeurt. Kinderen zijn kwetsbaar: ze begrijpen wat doodgaan inhoudt, maar kunnen nog niet omgaan met de gevolgen ervan.

Kinderen van 9 tot 12 jaar
Deze kinderen weten dat ieder mens en elk dier eens dood zal gaan. Veel kinderen zijn heel nieuwsgierig en stellen veel vragen wanneer ze zich veilig genoeg voelen. De vragen komen voort uit een combinatie van nieuwsgierigheid en griezelen, als: Wat gebeurt er onder de grond?, Hoelang duurt het voordat je bij een crematie verbrand bent? Hoe diep word je begraven?

Omdat ze niet kinderachtig willen overkomen, proberen ze hun verdriet zelf op te lossen. Soms kunnen ze hierdoor opstandig en lastig worden. De opvoeder kan het kind vertrouwen geven dat dit niet kinderachtig is, maar dat verdriet er mag zijn.

Kinderen van 12 jaar (en ouder)
Kinderen van 12 jaar en ouder begrijpen dat de dood definitief en onvermijdelijk is. Toch staat het nog ver van hun bed: Het kan iedereen overkomen, behalve mensen in hun omgeving. Als iemand uit hun directe omgeving overlijdt, is de schok erg groot.